Surto de coronavírus: com testes aleatórios, Alemanha busca saída

Felix Germann não estava esperando ninguém quando a campainha tocou na semana passada. Do lado de fora estava uma médica que parecia ter acabado de sair de uma sala de cirurgia, avental verde, máscara facial e tudo e um policial.

“Eu não fiz isso!” Germann disse, levantando as mãos, e todos riram.

Os visitantes incomuns vieram com uma proposta inusitada: ele permitiria que eles testassem seu sangue para anticorpos Covid-19? Todo mês? Por um ano? A partir da próxima semana?

Ele estaria ajudando a promover a ciência que, em última análise, permitiria o levantamento controlado de restrições sociais e econômicas e salvaria vidas.

“É claro que eu disse sim”, disse Germann, gerente de projetos de 41 anos de uma empresa de mídia. “Quero ajudar. Esta é uma crise coletiva. O governo está fazendo o que pode. Cada um precisa fazer a sua parte.”

Com isso, Germann e sua namorada se juntaram a 3.000 domicílios escolhidos aleatoriamente em Munique para um ambicioso estudo cujo objetivo central é entender quantas pessoas, mesmo as sem sintomas, já tiveram o vírus, uma variável fundamental para tomar decisões sobre a vida pública em um pandemia.

O estudo faz parte de uma abordagem agressiva para combater o vírus de maneira abrangente que tornou a Alemanha um líder entre as nações ocidentais, descobrindo como controlar o contágio e retornando a algo parecido com a vida normal.

Muitas outras nações, incluindo os EUA, ainda estão lutando para testar infecções. Mas a Alemanha está fazendo isso e muito mais. O objetivo é coletar amostras de anticorpos em toda a população nos próximos meses, na esperança de obter informações valiosas sobre o quão profundamente o vírus penetrou na sociedade em geral, quão mortal ele realmente é e se a imunidade pode estar se desenvolvendo.

O governo espera usar as descobertas para desvendar um enigma que permitirá à Alemanha avançar com segurança para a próxima fase da pandemia: quais das restrições sociais e econômicas de longo alcance que retardaram o vírus são mais eficazes e quais podem ser levantadas com segurança ?

As mesmas perguntas estão sendo feitas em todo o mundo. Outros países, como Islândia e Coréia do Sul, testaram amplamente as infecções ou combinaram testes com rastreamento digital para reduzir a propagação do vírus.

Na Itália, duramente atingida, testes de anticorpos e o potencial de “licenças de imunidade” permaneceram em um debate nacional sobre como e quando reabrir o país. Os presidentes regionais se voltaram para os testes sorológicos como forma de mapear melhor as infecções, mas também para ter uma ideia de quais trabalhadores podem ter os anticorpos desejados para fornecer proteção e retornar ao trabalho.

Mas mesmo os melhores planos podem dar errado; Cingapura tentou reabrir apenas para que o vírus ressurgisse.

Nos EUA, o presidente Donald Trump está com pressa para reiniciar a economia em um ano eleitoral, mas especialistas alertam que são necessários testes muito mais amplos para abrir as sociedades com segurança.

Tanto a Grã-Bretanha quanto os EUA, onde alguns dos primeiros testes foram falhos, praticamente perderam a noção de testes generalizados no início de seus surtos e, desde então, tiveram que racionar testes em alguns lugares enquanto lutam para recuperar o atraso. Na Itália, um dos países mais atingidos do mundo, o governo central e os líderes regionais discutiram sobre a amplitude dos testes.

A Alemanha, que produz a maioria de seus próprios kits de teste de alta qualidade, já está testando em uma escala maior do que a maioria dos 120.000 por dia e crescendo em um país de 83 milhões.

A chanceler Angela Merkel, uma cientista treinada, disse esta semana que o objetivo era nada menos do que rastrear “todas as cadeias de infecção”.

Esse alto nível de testes ajudou seu país a retardar a propagação do vírus e manter o número de mortes relativamente baixo. Mais pessoas na Alemanha agora se recuperam do vírus todos os dias do que são infectadas por ele. Cada 10 pessoas infectadas com o vírus agora passam para outras sete, um declínio acentuado na taxa de infecção por um vírus que se espalhou exponencialmente.

Mesmo assim, Merkel também teve seus tropeços ao lidar com o vírus.

A Alemanha tem sido criticada por não oferecer uma liderança contundente à União Europeia em um momento de profunda crise. A generosidade e a solidariedade em uma exibição tão impressionante dentro da maior e mais rica economia da Europa estão faltando na resposta da Alemanha às nações europeias mais pobres do sul, que foram as mais atingidas pelo vírus.

Em casa, no entanto, a mistura de tranquilidade e realismo claro da chanceler, bem como sua capacidade de entender a ciência e explicá-la aos cidadãos, foi amplamente elogiada e encorajou os alemães a seguir as regras de distanciamento social. Seus índices de aprovação são agora superiores a 80%.

Essa ampla confiança no governo deu à Alemanha uma tremenda vantagem. É em grande parte que uma batida na porta por um policial e estranhos vestidos como estrangeiros pedindo sangue pode gerar boa vontade em vez de alarme, mesmo em um país onde governos autoritários anteriores deixaram os cidadãos protegidos de sua privacidade.

O estudo de anticorpos de Munique, realizado pela Divisão de Doenças Infecciosas e Medicina Tropical do Hospital Universitário de Munique e cofinanciado pelo governo do estado da Baviera, é o maior de vários estudos regionais que estão sendo implementados em vários cantos da Alemanha. Ainda assim, os cientistas alertam que ainda não há provas de que a detecção de anticorpos sinalize uma imunidade efetiva e, mesmo que isso aconteça, não se sabe quanto tempo essa imunidade pode durar.

Nacionalmente, o Instituto Robert Koch, instituição científica central do governo na área de biomedicina, está testando 5.000 amostras de bancos de sangue de todo o país a cada duas semanas e 2.000 pessoas em quatro pontos críticos que estão mais adiantados no ciclo da doença.

Seu projeto mais ambicioso, com o objetivo de testar uma amostra aleatória nacional de 15.000 pessoas em todo o país, está programado para começar no próximo mês.

“No mundo livre, a Alemanha é o primeiro país a olhar para o futuro”, disse Michael Hoelscher, que lidera o estudo de Munique, observando que vários países já pediram a ele que o protocolo pudesse replicá-lo. “Estamos liderando o pensamento sobre o que fazer a seguir.”

Hoelscher foi coautor do que se tornou um trabalho de pesquisa amplamente influente sobre como o vírus pode ser transmitido antes que alguém desenvolva sintomas.

“Após ler este artigo, não há dúvida de que a transmissão assintomática está ocorrendo”, disse Anthony Fauci, diretor do Instituto Nacional de Alergia e Doenças Infecciosas dos EUA, à CNN em 1º de fevereiro, três dias após a publicação do artigo. “Este estudo coloca a questão para descansar.”

A transmissão assintomática é o que tornou a contenção tão difícil porque um grande número de infecções não é detectado.

Medir o número de infecções ocultas e ter uma noção da verdadeira escala da doença é fundamental para ajustar o afrouxamento gradual das restrições e minimizar a perda de renda e o isolamento social, dizem os cientistas.

“Teremos uma ideia melhor do número de infecções não detectadas assim que fizermos esses estudos representativos”, disse Lothar Wieler, presidente do Instituto Robert Koch para doenças infecciosas, que está realizando vários testes de anticorpos. “Muito está sendo feito para medir bem.”

Alguns resultados provisórios já saíram.

Em Gangelt, uma pequena cidade de cerca de 12.000 habitantes no noroeste da Alemanha, testes de um primeiro grupo de 500 moradores descobriram que 14% tinham anticorpos para o vírus. Outros 2% testaram positivo para o coronavírus, aumentando as esperanças de que cerca de 15% da população local já possa ter algum grau de imunidade.

“O processo para alcançar a imunidade do rebanho começou”, disse Hendrik Streeck, diretor do Instituto de Virologia do Hospital Universitário de Bonn, que está liderando o estudo, em um relatório provisório.

Mesmo que 15% dos Gangelt tenham algum grau de imunidade, é quase certo que os níveis de imunidade sejam mais baixos em outras partes do país.

Gangelt foi atingido cedo e excepcionalmente pelo vírus após um evento de carnaval em meados de fevereiro que atuou como um superdisseminador. Mas pode conter informações valiosas para lugares que ficam para trás à medida que a pandemia segue seu curso.

A taxa de mortalidade na cidade, por exemplo, acabou sendo de 0,37%, muito inferior à taxa nacional de 3%, calculada com base apenas nas infecções detectadas.

Espera-se que o estudo de Munique tenha mais nuances em suas descobertas porque segue participantes como Germann por um ano inteiro. Além dos exames de sangue regulares, haverá perguntas sobre tudo, desde saúde mental até perda de renda.

“Estamos em uma encruzilhada”, disse Hoelscher, o professor. “Vamos afrouxar mais e aumentar a imunidade no verão para retardar a propagação no inverno e ganhar mais liberdade para viver a vida pública? Ou vamos tentar minimizar as transmissões até que tenhamos uma vacina?” ele perguntou.

“Esta é uma pergunta para políticos, não para cientistas”, acrescentou. “Mas os políticos precisam dos dados para fazer uma avaliação de risco informada.”

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