Novo planeta anão encontrado nos confins do Sistema Solar

O argumento mais forte para rebaixar Plutão de um planeta para um planeta anão veio com a descoberta de Eris em 2005 – um objeto aproximadamente do mesmo tamanho que Plutão que orbita mais longe do Sol em uma região gelada além de Netuno conhecida como Cinturão de Kuiper. A descoberta de mais objetos maiores que asteroides, mas menores que planetas na mesma época, levou os astrônomos a concluir que deve haver centenas desses objetos do tamanho de Plutão nos confins do sistema solar.

Agora encontramos outro, atualmente designado 2015 RR245. Outro residente do Cinturão de Kuiper, a órbita do RR245 o gira em torno do Sol cerca de uma vez a cada 700 anos. Em seu ponto mais distante, RR245 está mais de 120 vezes mais distante do Sol do que a Terra.

O pequeno corpo celeste foi notado pela primeira vez em fevereiro de 2016 por JJ Kavelaars, do Conselho Nacional de Pesquisa do Canadá, enquanto observava imagens de setembro de 2015 tiradas pelo Telescópio Canadá-França-Havaí em Mauna Kea, um vulcão adormecido no Havaí. Este não é o primeiro gosto de descoberta de Kavelaar, pois ele é creditado com um papel de liderança na descoberta de onze luas de Saturno, oito luas de Urano e quatro luas de Netuno. O telescópio está sendo usado como parte do Outer Solar System Origins Survey (OSSOS), um programa internacional envolvendo cinquenta cientistas de todo o mundo.

“Os mundos gelados além de Netuno traçam como os planetas gigantes se formaram e depois se afastaram do Sol”, diz Michele Bannister, pós-doutoranda da Universidade de Victoria e membro da OSSOS, em um comunicado de imprensa. “Eles nos permitem juntar a história do nosso Sistema Solar. Mas quase todos esses mundos gelados são dolorosamente pequenos e fracos: é realmente emocionante encontrar um que seja grande e brilhante o suficiente para que possamos estudá-lo em detalhes.”

O novo planeta anão é estimado em cerca de 700 quilômetros de diâmetro, o que o tornaria o menor planeta anão aceito pela União Astronômica Internacional (IAU). Com a adição de RR245, haveria seis planetas anões oficiais – cinco no Cinturão de Kuiper e Ceres no cinturão de asteróides entre Marte e Júpiter.

No entanto, mais observações são necessárias para determinar o tamanho exato do RR245 e refinar os modelos de sua órbita. “É pequeno e brilhante, ou grande e sem brilho”, disse o Dr. Bannister. Depois que essas medições forem discadas a partir de observações planejadas para os próximos dois anos, o RR245 realmente se juntará a seus irmãos anões recebendo um nome oficial. A equipe OSSOS poderá enviar seu nome preferido para RR245 à IAU para consideração.

O número de planetas pode ser fixado em oito (ou nove), mas o número de planetas anões provavelmente continuará crescendo.

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