Nasa desviará asteroide em teste de ‘defesa planetária’, United States News & Top Stories

WASHINGTON (AFP) – No blockbuster de Hollywood de 1998, Armageddon, Bruce Willis e Ben Affleck correm para salvar a Terra de ser pulverizada por um asteróide.

Embora a Terra não enfrente esse perigo imediato, a Nasa planeja colidir uma espaçonave viajando a uma velocidade de 24.000 kmh em um asteroide no próximo ano em um teste de “defesa planetária”.

O Teste de Redirecionamento de Asteroides Duplos (Dart) é determinar se esta é uma maneira eficaz de desviar o curso de um asteroide caso ele ameace a Terra no futuro.

A Nasa forneceu detalhes da missão Dart, que custa US$ 330 milhões (US$ 446 milhões), em um briefing para repórteres na quinta-feira (4 de novembro).

“Embora não haja um asteroide atualmente conhecido que esteja em curso de impacto com a Terra, sabemos que existe uma grande população de asteroides próximos da Terra por aí”, disse Lindley Johnson, oficial de defesa planetária da Nasa.

“A chave para a defesa planetária é encontrá-los bem antes de serem uma ameaça de impacto”, disse o Dr. Johnson. “Não queremos estar em uma situação em que um asteroide se dirija em direção à Terra e tenha que testar essa capacidade”.

A espaçonave Dart está programada para ser lançada a bordo de um foguete SpaceX Falcon 9 às 22h20, horário do Pacífico, em 23 de novembro, da Base da Força Espacial Vandenberg, na Califórnia.

Se o lançamento ocorrer nessa época ou por volta dessa época, o impacto com o asteroide a cerca de 10,8 milhões de quilômetros da Terra ocorreria entre 26 de setembro e 1º de outubro do próximo ano.

O asteróide alvo, Dimorphos, que significa “duas formas” em grego, tem cerca de 160 metros de diâmetro e orbita em torno de um asteróide maior chamado Didymos, “gêmeo” em grego.

Johnson disse que, embora nenhum dos asteroides represente uma ameaça à Terra, eles são candidatos ideais para o teste devido à capacidade de observá-los com telescópios terrestres.

As imagens também serão coletadas por um satélite equipado com câmera em miniatura, fornecido pela Agência Espacial Italiana, que será ejetado pela espaçonave Dart 10 dias antes do impacto.

Nancy Chabot, do Laboratório de Física Aplicada Johns Hopkins, que construiu a espaçonave Dart, disse que Dimorphos completa uma órbita em torno de Didymos a cada 11 horas e 55 minutos “como um relógio”.

A espaçonave Dart, que pesará 549 kg no momento do impacto, não destruirá o asteroide, disse Chabot.

“Isso só vai dar um pequeno empurrão”, disse ela. “Vai desviar seu caminho em torno do asteroide maior.”

“Vai haver apenas uma mudança de cerca de um por cento nesse período orbital”, disse Chabot, “então o que era 11 horas e 55 minutos antes pode ser 11 horas e 45 minutos”.

O teste foi projetado para ajudar os cientistas a entender quanto impulso é necessário para desviar um asteróide no caso de um dia se dirigir à Terra.

“Nosso objetivo é estar o mais próximo possível para causar a maior deflexão”, disse o Dr. Chabot.

A quantidade de deflexão dependerá até certo ponto da composição de Dimorphos e os cientistas não estão totalmente certos de quão poroso é o asteroide.

Dimorphos é o tipo mais comum de asteroide no espaço e tem cerca de 4,5 bilhões de anos, disse Chabot.

“É como meteoritos condritos comuns”, disse ela. “É uma mistura de grãos finos de rock e metal juntos.”

Johnson disse que mais de 27.000 asteróides próximos da Terra foram catalogados, mas nenhum atualmente representa um perigo para o planeta.

Um asteróide descoberto em 1999, conhecido como Bennu, com 503 metros de largura, passará a metade da distância da Terra à Lua no ano de 2135, mas a probabilidade de um impacto é considerada muito pequena.

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